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On the History of Counterfactual Thought Experiments in Historiography and Philosophy of Science, ca. 1880-1930

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Gedankenexperimentallabor

Dr. des. Julian Bauer
Florian Daniel Ernst, M.A.
Prof. Dr. Bernhard Kleeberg 

(for English version please see below)

Kontrafaktische Gedankenexperimente zwischen Natur- und Geisteswissenschaften, ca. 1880-1930

Das Projekt untersucht die Rolle von Gedan­ken­experi­menten in Prozessen methodischer und epistemologischer Selbstver­ge­wis­se­rung in Ge­schichts­wissenschaft und Wissenschaftsphilosophie zwi­schen 1880 und 1930. Ausgehend von der Beobachtung, dass Gedankenexperimente so­wohl in prognostischer wie retrospektiver Hinsicht just in diesem Zeitraum zusehends als legitimes Werk­zeug zur Bestim­mung von Signifi­kanz in kausalen Erklärungs­zu­sam­menhängen angesehen wurden, werden ihre praktische Anwendung und Verhand­lun­gen ihres episte­mi­schen Status analy­siert. Dieser Status, so die These, verband sich mit der Frage nach einer wis­sen­schaft­lich angemes­senen Abstraktion von einer als unüber­sicht­lich empfundenen Fülle an Daten, mit der Fra­ge nach Möglichkeiten der Selek­tion kausal signifikanter Bedingungen historischer Prozesse und naturwissenschaftlicher Experimente. Gedan­ken­ex­perimente boten sich an, konnte oder wollte man weder strikt deduktiv-nomo­lo­gisch ver­fah­ren, noch induktiv über statistische Normal­ver­tei­lung argumentie­ren; wollte man sich nicht rein idiographisch auf einzelne Ereignisse und die verstehende Deu­tung te­leo­logischer Hand­lungen beschrän­ken, sondern konkrete Ereignisse in gene­ralisierenden Aus­sagen re­flektieren: Sie konnten in heuristischer Hinsicht störungsfreie Ideal­si­tua­tionen bereitstellen, um Aufbau und Ablauf realer Expe­rimente zu simulieren oder die Deu­tung (historischer) Handlungszu­sam­menhänge idealtypisch zu orientieren; in kri­ti­scher Absicht konnten sie dazu dienen, die veranschlagte Bedeutung von Handlungen/Ereignissen zu über­prüfen, somit Handlungs- und Ereig­nisketten logisch zu rekonstruieren und mögliche Per­spektivwechsel einzuleiten. Diese neuartige Rolle kon­tra­fak­tischer Gedankenex­perimente untersucht das Teil­pro­jekt ausgehend von zwei para­digmatischen Positionen: Max Weber und Ernst Mach.

Ein erster Forschungsworkshop zum Thema fand am 19./20. April 2013 statt, mehr Informationen hier.

On the History of Counterfactual Thought Experiments in Historiography and Philosophy of Science, ca. 1880-1930

This historical subproject examines the role of thought experiments concerning the process of methodical and epistemological self-reassurance in both the History and the Philosophy of Science between 1880 und 1930. By observation, during this time period thought experiments were perceived as a legitimate tool in both prognostic and retrospective regards for determining significance in causal explanation; therefore, this project analyses their practical appliance as well as the negotiation of their epistemic status. The leading hypothesis states that this status was linked to scientific concerns about the appropriate abstraction from a confusing and unclear plenitude of data, as it was also linked to concerns about the possible selection of causal significant terms in historical processes and in experiments of the natural sciences. Thought experiments seemed convenient when one was neither willing or able to proceed strictly deductive-nomologically, nor inductive-statistically; when one was unwilling to confine himself purely idiographically (“idiographisch”) to single events and the hermeneutic interpretation of teleological action, but to reflect concrete events in general statements: In heuristic respects, thought experiments provided ideal situations without any interference in order to both simulate the setup and course of real experiments, and also to realign the interpretation of (historical) context of action in an ideal-typical way; by critical notion, thought experiments made it possible to reassess the estimated relevance of actions/events, and therefore to reconstruct chains of actions and events in logical terms, and possibly to shift perspectives. The subproject analyses this novel role of counterfactual thought experiments based on the paradigmatic positions of Max Weber and Ernst Mach; specifically, this part of counterfactual thought experiments is seen as a possible third way of being put into context via discourse analysis besides the common dichotomy of Erklären and Verstehen.